Los suicidios en la edad avanzada

enero 3, 2008 at 8:52 pm 1 comentario

Por: Jane E. Brody The New York Times News Service

El suicidio es más común entre estadounidenses de edad avanzada que cualquier otro segmento de la población. Las estadísticas son intimidantes. Si bien las personas de 65 años de edad y más representan 12% de la población, ellos representan entre 16% y 25% del total de suicidios registrados. Cuatro de cada cinco suicidios en otros adultos son varones. Además, entre los hombres blancos mayores de 85 años de edad, la tasa de suicidio -50 por cada 100 mil hombres- equivale a seis veces si se compara con la de la población general.

No obstante, destaca el Dr. Gary J. Kennedy, director de psiquiatría geriátrica por el Centro Médico Montefiore, en el Bronx, “Si tan sólo se considera la depresión severa como el antecedente del suicidio entre gente de edad avanzada, se pasarán por alto entre 20% y 40% de los casos en los que no existen indicaciones de enfermedades mentales”.

Kennedy, quien también está afiliado con el Colegio de Medicina Albert Einstein, dirigió en fecha reciente un simposio en Nueva York sobre prevención del suicidio en adultos mayores, diseñado para alertar tanto a practicantes de cuidado mental como básico sobre las indicaciones, a menudo sutiles, de que una persona ya mayor pudiera intentar ponerle fin a todo.

Las señales de advertencia

En algunas entrevistas, él y otros presentadores del simposio notaron que la detección de impulsos suicidas en gente de edad avanzada a menudo dependía de la capacidad de sus familiares y amigos para reconocer señales de advertencia y actuar en consecuencia. Con base en información de Gregory K. Brown, especialista en suicidio por la Universidad de Pensylvania, en estudios sobre qué precedía a los suicidios de personas de edad avanzada, “la ideación suicida” -el deseo de morir o pensamientos relativos a quitarse la vida- al parecer no fueron tomada con seriedad. En 75% de los casos, las víctimas de suicidio “le habían dicho a familiares o amigos sobre su intención de matarse”, destacó Brown.

Kennedy lo expresó de la siguiente forma: “Esto no es meramente un problema del médico. Necesitamos pensar en el suicidio de adultos mayores como, en mayor medida, un problema social, al tiempo que se detecta a los individuos que están en riesgo”.

Los practicantes de cuidado primario también son de crucial importancia para la prevención del suicidio entre los ancianos, debido a que la gente de edad avanzada, en particular los varones mayores, tienen escasas probabilidades de buscar y aceptar servicios mentales en el área de salud, pero con frecuencia son vistos por médicos familiares y enfermeras a los pocos días o semanas de intentar cometer suicidio.

Entre las víctimas de suicidio de 55 años de edad o más, el 59% visitó a un médico general en el mes previo al suicidio. De hecho, 20% ve a un médico general el mismo día y 40% una semana antes de cometer suicidio.

Si bien la depresión severa es el principal factor que precipita el suicidio a cualquier edad, el aislamiento social es un importante factor de riesgo en el suicidio entre los ancianos. Además, los hombres de edad avanzada, con mayor frecuencia que las mujeres mayores, a menudo se aíslan socialmente.

Los viudos enfrentan un riesgo en particular, debido a que los hombres mayores en la generación actual tienden a depender de sus esposas para mantener los contactos sociales. Cuando las esposas mueren, las interacciones sociales de sus maridos a menudo cesan.

“Los varones de edad avanzada que viven solos son una especie en peligro”, dijo Kennedy –particularmente- “en estados como Wyoming, Montana y Nevada, donde la distancia social es grande y las armas de fuego son parte de la cultura”.

Muchos hombres están mal preparados para el retiro, y no saben cómo llenar las horas y mantener un sentido de utilidad cuando dejan de trabajar. “A menudo, se sientan a mirar televisión”, comentó Martha L. Bruce, catedrática de psicología y psiquiatría por la Facultad de Medicina Weill de la Universidad de Cornell en White Plains, Nueva York.

Además, Kennedy dijo: “Tras el retiro, muchos hombres ancianos empiezan a beber copiosamente, indicación de mayor agresión volcada al interior”. Se refirió al exceso de bebida o borracheras como uno de los factores de riesgo en el suicidio entre personas de edad avanzada.

Un momento de vulnerabilidad, en particular, pudiera ser tras el diagnóstico de una enfermedad que amenaza la vida, como el cáncer. Los hombres de edad avanzada que fueron dados de alta hace poco del hospital también enfrentan un alto riesgo, agregó Kennedy. Ellos tienen que someterse a revisiones periódicas en busca de indicaciones de depresión, pérdida de interés en la vida y pensamientos relacionados con quitarse la vida.

El abandono personal llevado al exceso es otra señal de advertencia: la gente puede cometer algo similar a un suicidio pasivo al dejar de comer, abandonándose a una vida peligrosamente sedentaria o dejando de tomar su medicina.

Manejo de la depresión

Contrariamente a lo que mucha gente piensa, la depresión no es una parte normal del envejecimiento. Tampoco resulta más difícil su atención en personas de edad avanzada.

No obstante, con frecuencia sí es más difícil reconocerla y resulta más difícil lograr que los pacientes lo acepten y sigan con su tratamiento.

“La mayoría de la gente cree que la tristeza es un sello distintivo de la depresión”, comenta Bruce. “Sin embargo, con frecuencia cada vez mayor se trata de anhedonia en personas de edad mayor; esto es, no están gozando de la vida. Se muestran irritables y malhumorados”.

Ella agregó: “Muchas personas de edad avanzada sienten desesperación a causa de la calidad de sus vidas hacia el final de la vida. Si tienen una discapacidad funcional o una seria condición médica, quizá sea más difícil percibir la depresión en gente mayor”.

Familiares, amigos y personal médico debe tomar con seriedad las palabras de una persona mayor cuando dice, “No vale la pena vivir, No veo razón para vivir”, “estaría mejor muerto” o “Mi familia estaría mejor si yo muriera”, destacaron los expertos. “Escuche con atención, muestre empatía y ayude a la persona a que se someta a una evaluación para recibir tratamiento o para que siga el tratamiento”, exhortó Brown. Asimismo, advirtió que los “adultos deprimidos tienden a mostrar menos síntomas” que los adultos más jóvenes cuando están deprimidos.

El enfoque ideal, por supuesto, consiste en prevenir la depresión, para empezar. Brown recomendó que los adultos mayores estructuren sus días manteniendo un ciclo regular y planeando actividades que “les den placer, propósito y una razón para vivir”.

Sugirió “actividades sociales de cualquier tipo, como unirse a club de lectura o una liga de bolos, acudir a un centro de adultos mayores o gimnasio, tomar cursos en una facultad local, reunirse en el café”.

Asimismo, Bruce sugiere que se emprendan nuevos intereses, como la pintura, tejido o como voluntario en algún templo, escuela o museo.

Finalmente, Brown nota que cualquier actividad que la persona sea capaz de hacer puede ser de ayuda para mantener a raya la depresión y los pensamientos suicidas. Aunado a lo anterior, él exhorta a los adultos mayores a que compartan sus problemas con otras personas.

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  • 1. CresceNet  |  enero 6, 2008 a las 8:02 am

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